被热炒的元宇宙,离我们还有多远?
2022/3/8 科学辟谣

     划重点

     ★ “元宇宙”的概念早已出现,它是一种高逼真度的虚拟现实世界。★ 要实现“元宇宙”,尚待突破VR、AR、脑机接口等技术的瓶颈。★ 元宇宙还在起步发展,但相关的金融骗局已经出现。

     币圈的钱还没捞出来,元宇宙又开始了——

     最近,没有比“元宇宙”更火的概念了。先是知名社交网站Facebook改名为Meta,因为“元宇宙”的英文名为metaverse;后是歌手林俊杰花12万美元(折合人民币78万元)在元宇宙炒房。

    

     林俊杰花了12万美元购买虚拟房产:Decentraland平台上的三块虚拟土地。

     这一系列操作,令一众吃瓜群众迷惑不解:是资本又来割韭菜了,还是我跟不上时代了?——我是不是也要买点股票?

     别冲动,我们今天先看看,这个传说中的元宇宙,到底是个什么东西,离真正要实现还有多远。

     01

     元宇宙不是新概念

     “元宇宙”这一说法最早出现在,1992年美国科幻作家尼尔·斯蒂芬森的《雪崩》小说中。在那里,每个人都在与现实平行的虚拟世界中,拥有一个数字分身,被称为“阿凡达”(Avatar)。而这个虚拟世界就是“元宇宙”的雏形。

     那现实中的元宇宙应该是怎样的呢?虽然众说纷纭,但我们可以肯定的是,它是一种高逼真度的虚拟现实

     有人拿互联网发展来形容,认为PC互联网(个人电脑)是1.0时代,移动互联网(智能手机)是2.0时代,而“元宇宙”将是互联网的3.0时代。在这里,人们不仅能通过机器相互交流,还可以在元宇宙里生活,达到了现实与虚拟世界难以区分的地步。

     它具有以下典型特征:

     首先,每个人都有一个虚拟身份,并且在元宇宙中拥有活跃的社交

    

     和大家一起游玩更开心。阴暗的恐怖游戏场景也没那么可怕了。图为游戏罗布乐思。

     其次,它给人以不亚于现实的沉浸式感受——这需要快速稳定的网络来提供技术保障。

    

    外国网友在VRchat中学中文的视频曾在B站上达到最高排名第二。没有稳定的网络是无法像这样顺畅地将身处世界各地的人们连接在一起的。

     再次,元宇宙本身要有足够丰富的内容超越现实的自由——这样才能留住用户。

    

     元宇宙中需要独特的文化与健全的经济系统。就像《剑网3》里专属的情缘文化,以及这个世界中玩家的交易系统。

     最重要的是,进入元宇宙的世界非常便捷,用户随时随地都能加入

     虽然,现在的一些网络游戏,看起来已经具备了“元宇宙”的部分初始特征,不过,在游戏之外,像科幻作品《头号玩家》、《黑客帝国》中描述的那种终极版的“元宇宙”,目前还没有已经实现的、或者可以预见的发展。

     而究其原因,在于有几个关键技术,离理想还相去甚远。

     02

     实现“元宇宙”,需要突破多个技术瓶颈

     想要实现科幻作品中描绘的超高沉浸度的虚拟世界(即人们的任何行为都与在现实中的无异),不可或缺的一点是:通过使用虚拟现实、增强现实、虚拟角色和计算机生成的栩栩如生的影像,消除人类线上和线下生活的边界。而这种沉浸式体验是目前的网页或者2D的应用程序无法做到的。

    

     现在的虚拟现实技术还达不到电影《头号玩家》中的那种水平。| 来源网络

     说到虚拟现实(VR,virtual reality),它的发展就比“元宇宙”这个新兴概念要早多了,可以追溯到20世纪中期。简单来说,它使用计算机提供信号,给用户的感官接收,让我们感觉置身于另一个世界。而为了更好地营造“沉浸感”,在配套的VR头盔中,还带有陀螺仪传感器,当我们的头部转动时,所观看到的画面也会同步切换场景,这与我们平日里盯着看的屏幕截然不同。此外,我们还能通过手势控制触觉反馈来实现虚拟世界中的交互。

     只是,VR的普及仍然面临巨大的障碍,主要集中在硬件上。对于一个好的VR设备来说,它需要同时拥有高分辨率、高刷新率、高性能、高算力等等,这些都是绕不过去的坎。一款尽善尽美的虚拟现实设备,仍然只存在于科幻小说之中。

    

     目前的VR技术,还存在诸多硬件上的难关。| 图虫创意

     增强现实(Augmented Reality,简称AR)技术,则是通过计算机图形学计算机视觉技术,将虚拟的信息应用到真实世界,让真实的环境和虚拟的物体同时地叠加在一起,有的甚至还提供了包括嗅觉、味觉、触觉等五感在内的增强信息。大家都听说过的“谷歌眼镜”以及“Pokémon GO”,就是使用的AR技术。

    

     “Pokémon GO”火极一时,大家纷纷上街寻找心仪的宝可梦。| 来源网络

     AR在一些方面也面临着和VR一样的困境,首先是计算机算力数据传输速度的限制。又因为AR是虚拟与现实相结合,更多其他挑战也随之涌现。比如,像“Pokémon GO”这样需要户外定位的AR游戏,很容易出现用户定位错误,还更容易受天气影响。

     影响AR体验的另一点还在于,AR成像位置容易出现偏差。因为设备的摄像角度与眼睛的视野是不一致的,那么虚拟物体的定位就会与真实的位置不一致,而仅是这一点点不同,就会让人“出戏”。

    

     非侵入式的脑机交互头戴设备。| 来源网络

     除了虚拟现实和增强现实技术以外,还有一个进入虚拟世界的途径,那就是脑机交互。非侵入性的脑机交互系统,会用摆满了电极的头带与头戴设备连接,根据电子信号来分析大脑活动,有的则是使用更简单的带电极的护腕来读取胳膊的神经活动。

     可能现在更广为人知的是马斯克的侵入性技术“神经连接”了:他以微米的精度将96根线植入大脑,打算向大脑直接传输、接收电信号。侵入性技术不同的地方在于,它不是向人的感受器官输出信息,而是直接让大脑误以为自己处在另一个世界。听起来风险就很大,不是吗?体外的脑机交互技术都尚未商业化,没有出现实际应用的场合,侵入性技术则更是止步于动物实验上。

     可以看到,不论是VR、AR,还是脑机交互,都仍然处于一个望不到底的发展过程中。既然作为“元宇宙”基石的虚拟现实尚未踏下扎实的第一步,那被捧上风口浪尖的“元宇宙”也还只处于我们可望不可即的咫尺天涯。

     03

     现阶段的元宇宙,一无是处吗?

     那么现阶段被炒作的元宇宙,实质是什么呢?

     参考2020年初风险投资者马修·鲍尔的说法,未来元宇宙使用的是“很强交互性”的技术。虽然元宇宙的实现,恐怕又属于是“有生之年”系列,但是,目前的元宇宙相关技术已经是具备高交互性的,这些年来的发展并非徒劳无功。

    

     比尔盖茨尝试使用VR设备

     在新冠疫情期间,很多人都没有办法在线下会面,扎克伯格便提出了要应用元宇宙技术,帮人们体验“空间存在感”,使相互之间的通话不再是“简单的语音交流”。比尔盖茨也提出,在往后的几年内,大多数线上会议将在元宇宙进行,“重现在办公室一起办公的感觉”。

     元宇宙技术虽然还在起步发展中,可社会上已经涌现出了一批又一批利用“元宇宙”之名进行诈骗的互联网公司。在12月14号,央视揭露了网上鼓吹的“元宇宙链游”,只是披着“元宇宙”皮的骗局。

    

     部分区块链游戏实际上是非法集资。| 来源网络

     如果大家听到有什么“一夜暴富”、“就指望这个财富自由了”之类的“元宇宙项目”,就要多留个心眼了,注意自己的财产安全。互联网还是那个互联网,我们作为普通群众,吃吃瓜就行。何况,在虚拟世界之外,现实世界才是我们的生存之本。

     作者 | 江帆 审核 | 刘华群 北京印刷学院虚拟现实与增强现实 副教授 责编 | 高佩雯 周梓晴

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